Når du tager en hovedpinepille, så send en venlig tanke til Raffaello Piria

Før corona-krisen var det nok de færreste, der tænkte over de mange ofre og det hårde arbejde, som læger og kloge koner i århundreder har lagt for dagen i udviklingen af lindring til syge mennesker. Med covid-19 bliver det tydeligt, at effektiv medicin ikke er noget, man bare kan tage for givet. Engang kunne man for eksempel dø af en simpel feber, hvis man ikke fik den rette behandling.

Corona-krisen har fået mig til at læse lidt op på den medicinske historie i Syditalien, og pludselig dukker Raffaello Piria op som en af de vigtigste pionérer indenfor opdagelsen og udnyttelsen af den salicylsyre, som i dag er den vigtigste komponent i hovedpinepillen Aspirin og Kodimagnyl.

Mennesket har i årtusinder vidst, at barken fra piletræet indeholder et stof, som kan slå feber ned: man har fundet beskrivelser af det på lertavler i det antikke Ægypten, og 400 år før vor tid anbefalede Hippokrates te på urtebark, hvis man havde feber. Brugen fortsatte op gennem middelalderen, og i 1800-tallet begyndte man at kigge på, hvad det egentlig var, planterne rummede.

I 1834 opdagede den schweiziske farmakolog Johann Pagenstecher en smertelindrende substans, som kunne udvindes fra mjødurteblomster, spiraea ulmaria. Stoffet blev kaldt salicin, og i 1838 tog den syditalienske kemiker Raffaello Piria – Piria kom fra Scilla i Calabria, og tog sin eksamen i medicin og kirurgi i Napoli – det næste skridt og fandt ud af, at man kunne få et endnu stærkere præparat ved at udvinde salicinens syreekstrakt fra piletræet, og isolere dele af dets molekyler:

Stoffet salicin gjorde han til sukker og fik dermed adgang til stoffets anden komponent, som ved iltning blev til salicylsyre. Dermed kunne Piria give stoffet sit navn, acetyl (’pil’) salicylsyre, som senere det bærende element i aspirinen, der i dag lindrer hovedpiner og muskelsmerter hos millioner verden over.

Det var pionerer som for eksempel Hermann Kolbe , der i 1859 tog Pirias arbejde til det næste niveau ved at opdage, hvordan man udvikler acetyl salicylsyren syntetisk, og endelig kunne medicinalfirmaet Bayer efter yderligere forskning lancere aspirinen i 1899.

Foto: Raffaello Piria, Museo Galileo – Istituto e Museo di Storia della Scienza, Wikipedia.